Jack Andraka baja

Jack Andraka: ‘Imagina lo que tú puedes hacer para cambiar el mundo’

Ya no es extraño ver cómo jóvenes están creando las nuevas disrupciones en el mundo. Jack Andraka (19) es un de ellos, y está revolucionando la medicina con un test de detección de cáncer más eficiente y barato que otros en el mercado. Visitó Chile en el marco de la conferencia Future Health Now Santiago 2016, organizada por Vita-Fx.

Por Oscar Contreras-Villarroel / Ilustración Fabián Rivas

Es sábado en Santiago, y en Espacio Riesco, se reúnen cientos de personas para hablar sobre las nuevas innovaciones que están transformando la medicina. Uno de ellos es Jack Andraka, delgado y aún con la apariencia de un adolescente, encanta a las personas a su alrededor que intentan conseguir una selfie o un autógrafo para su libro “Con uno basta”, con 19 años y siendo su primera vez en Chile, sin duda es toda una celebridad. Al igual que él, otros expositores fueron parte de Future Health Now Santiago, conferencia organizada por Vita-Fx.org una red virtual especializada en salud para conectar a pacientes, profesionales y administrativos del área.

UNA FAMILIA DE CIENCIA

En el hogar de la familia Andraka la ciencia siempre estuvo presente. Su padre, Steve, es un ingeniero civil y su madre, Jane, es una anestesista. Su casa podría ser considerada el lugar ideal para promover el pensamiento científico, como declara Jane ‘No somos una familia que sea aficionada al deporte. Por el contrario, tenemos millones de revistas científicas alrededor de la casa y acostumbramos discutir cómo las personas llegan a sus ideas y sobre qué haríamos nosotros diferente’. La participación en ferias científicas tampoco era algo inusual en la vida de Andraka, de hecho, su hermano mayor, Luke, obtuvo el premio MIT THINK 2010 en la Intel International Science and Engineering Fair.

¿Siempre fuiste curioso por temas científicos o fue algo que se desarrolló con los años?

Cuando era muy joven siempre hacía muchas preguntas, así que mi madre me enseñó los principios básicos de métodos científico para que pudiera realizar mis propios experimentos y encontrar las respuestas de forma independiente. A medida que fui creciendo, comencé a realizar preguntas más complejas como “¿Podría el Tiranosaurio rex mirar en mi ventana (como en la película)?” -preguntas sobre la calidad del agua y, luego la más conocida, ¿Cómo podría detectar un biomarcador sobreexpresado en el cáncer pancreático?

¿Tuviste algún mentor o modelo a seguir?

Mi hermano mayor -quien está estudiante ingeniería eléctrica- siempre fue una inspiración. Cuando éramos pequeños, pasábamos horas en nuestra casa haciendo experimentos juntos; desde explosiones hasta cultivos de bacterias. Nuestros padres siempre dejabas revistas de ciencia para niños y adultos en la casa, así que la ciencia siempre fue un tema de conversación para la familia.
Por supuesto debo mencionar a mi primer mentor científico, el Dr. Maitra, quien me dió una oportunidad de trabajar en un laboratorio profesional y siempre me incentivó y apoyó en la realización de mi investigación, mientras iba aprendiendo todas las cosas que pueden salir erróneas en un experimentos científico.

¿Qué significó para ti ganar la feria de ciencia escolar más importante del mundo -Intel ISEF?

Comencé a participar en ferias científicas desde 6 básico -todas fueron excelentes oportunidades de aprendizaje porque tuve que ser capaz de definir ideas, y luego diseñar, ejecutar y resolver todos los problemas asociados a los experimentos que realicé. De igual forma, pude aprender cómo realizar presentaciones en público y defender mis ideas frente a un jurado. Antes de Intel ISEF nunca había ganado una feria nacional o internacional, usualmente obtenía el segundo o tercer lugar.
Mi historia con la feria Intel comenzó cuando pude acompañar a mi hermano, mientras él presentaba su proyecto, en donde me di cuenta del alto nivel y profesionalismo con que los jóvenes participantes desarrollan sus investigaciones. Mi recomendación para los jóvenes que están interesados en participar en estos eventos, es que miren experiencias fuera de las ferias locales, presentaciones en YouTube y, sobre todo, lean los proyectos ganadores de las versiones anteriores, de esta forma podrán obtener una idea de lo que se desarrolla en el mundo. Y sobre todo, que participen de todas las ferias que existen en la actualidad, de todas ellas podrán obtener experiencia para cumplir y ser mejores.

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LA INVESTIGACIÓN QUE CAMBIÓ TODO

Luego de obtener su reconocimiento en Intel ISEF, Jack saltó a la fama y notoriedad pública por su invento, el cual lo ha llevado a ser presentador en diversas charlas TED, recibir el premio “Champion of Change” de la Casa Blanca y ser invitado especial de Michelle Obama en el Discurso State of the Union en 2014.
Jack diseñó un test para la detección de cáncer pancreático, el cual declara ser “168 veces más rápido, 26667 veces más barato y 400 veces más sensible que las tecnologías existentes en la actualidad”. Sin duda no todas han sido felicitaciones, sino que también su trabajo a recibido algunas críticas de la comunidad científica, en donde un artículo publicado en 2011 por Sharon et al, refuta muchas de las afirmaciones realizadas por Andraka en el uso de mesothelin como biomarcador de cáncer pancreático. Sin duda, el trabajo de Jack en esta área está recién comenzando, y tendremos que ver cómo avanza el desarrollo de su investigación.

¿Cómo llegaste a investigar sobre el cáncer de páncreas?

Fue después de un momento muy dura para mí, después que un amigo cercano de la familia falleciera de un cáncer pancreático, antes de eso, ni siquiera sabía cuál era la función del páncreas. En mis trabajos de investigación sólo había desarrollado proyectos relacionados a la calidad del agua, pero después de la muerte, me dediqué a investigar acerca del cáncer pancreático. Combiné lo que estaba viendo en el colegio (anticuerpos) con lo que había aprendido de otros proyectos (nanotecnología) y lo que estaba leyendo en la actualidad (biomarcadores moleculares), luego de mucho pensar, llegué a la idea de detectar un biomarcador que se ha encontrado en personas con cáncer de páncreas.

¿El acceso a la información fue una barrera para ti? ¿Cuál es tu opinión sobre el movimiento Open Access?

Mi mayor problema como un estudiante era acceder a revistas científicas porque muchas de ellas se encuentran bajo una restricción de pago o suscripción. Usualmente acceder a un artículo científico me costaba alrededor de $25mil pesos (35 dólares). Al principio mis padres me ayudaban a comprar los artículos, muchos de los cuales después de ser comprados, no resultaban de mucha ayuda para mi investigación. Luego de encontrar algunos artículos en la basura, mis padres decidieron no pagar más por acceder a ellos, por lo que tuve que ingeniarmelas para acceder a la información.
Afortunadamente cada vez más científicos están publicando en revistas de acceso abierto -esto es muy importante, porque conseguirá democratizar el conocimiento-, para que más personas puedan aprender e innovar. Pienso que más y mejores soluciones a los problemas del mundo ocurrirán cuando más personas sean capaces de conectarse, aprender y compartir sus ideas y soluciones.

¿Consideras que la ciencia cambió tu vida?

La ciencia siempre ha tenido un rol muy importante en mi vida, como la música para un músico! Constantemente estoy pensando nuevas formas de estudiar y mejorar mis ideas, y me inspiró por el trabajo de los científicos alrededor del mundo. La ciencia es una maravillosa forma de estudiar y entender el mundo.

DESAFÍOS PERSONALES

La vida de Andraka no ha sido sólo premios y viajes, sino que ha tenido que enfrentar diversos desafíos personales. Jack ha sido abiertamente gay desde que tenía 13 años, y esta parte de su vida ha estado marcada por algunos capítulos difíciles para cualquier adolescente.

¿Cuál es tu mensaje para otros jóvenes que son gay y están pasando por un momento difícil en sus vidas?

Para mi fue un tiempo muy difícil en mi vida -de por sí madurar es difícil, por lo que, vivir el proceso de darme cuenta que era gay y luego compartir esto con mi familia, fue muy duro.
De hecho, quería compartir esa parte de mi vida en el libro, para que más jóvenes que se encuentran en la misma situación puedan encontrar una empatía en el hecho de que no están solos y que encontrar a padres o amigos que te apoyen es posible y necesario.
Me sentí en un conflicto personal, lo que llevó a que me cortara los brazos como una forma de sobrellevar mi dolor interno. Afortunadamente un orientador del colegio se percató de la situación, y habló conmigo y con mi mamá. Ella (mi madre) sólo estaba triste porque no le había contado para que me pudiera ayudar en el proceso. Estaba muy asustado por lo que mi papá pudiera decir -porque él viene de una familia religiosa muy estricta- pero él sólo me miró a los ojos y me dijo que me amaba sin importar nada y que hay personas que nacen de formas distintas, y que debería utilizar mis talentos para ayudar a otras personas.

Ahora eres también un escritor ¿Cómo fue el proceso de escribir el libro? ¿Cuál es el principal mensaje que deseas transmitir?

Fue muy afortunado de contar con la experiencia de Matthew Lyciak, quien me ayudó a escribir mi libro y quien le dió la estructura principal. Quería inspirar a otros niños y jóvenes, como también a profesores y padres a que se dieran cuenta que todos tienen desafíos que pueden superar, y que las ideas de niños tienen un alto valor y pueden convertir el mundo en un lugar mejor. Mi principal mensajes es decirle a los niños que se imaginen todo lo que pueden hacer para cambiar las cosas y crear mejores comunidades.

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LOS PRÓXIMOS PASOS

Ahora como un estudiante en la Universidad de Stanford, Jack se está planteando cuáles serán sus próximos desafíos en el mundo de la ciencia. Sin duda estaremos muy expectantes del futuro de este prometedor joven.

¿Te ves convertido en un investigador científico o en un emprendedor científico?

Lo que he aprendido con este proyecto es que estoy más interesado en la ciencia, que en los temas de negocios, por eso estoy estudiando química e ingeniería eléctrica en la Universidad de Stanford.

Y, finalmente, ¿Qué consejo le darías a niños y jóvenes que están interesados en la ciencia?

Les diría a las personas que la ciencia es muy accesible e interesante y que no tiene que ser algo aburrido. Gracias a internet, todos los que son curiosos pueden aprender a su propio ritmo y al nivel que ellos desean. Ya sea escuchando charlas, podcasts o leyendo artículos online. Cualquier persona que se pregunta por qué o cómo podría cambiar las cosas para mejor, puede aprender y luego compartir sus ideas con el mundo. Porque, si alguien de 14 años que ni siquiera sabía lo que era el páncreas pudo usar el internet para saber la manera de detectar el cáncer- imagena lo tú puedes hacer para cambiar el mundo.

Citas:
E Sharon et al. “Serum mesothelin and megakaryocyte potentiating factor in pancreatic and biliary cancers”. Clin Chem Lab Med. 2012 April;50(4):721-5. doi: 10.1515/CCLM.2011.816., PMID 22149739







Oscar Contreras-Villarroel

Emprendedor Social - Especializado en educación y comunicación científica. Director Ejecutivo de Fundación Ciencia Joven y Publisher de Revista Ciencia Joven. Miembro de AAAS y Red POP-UNESCO.

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