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Harold Kroto: ‘Dedica tu vida a algo que te apasione’

Sir Harold Kroto (1939-2016) era un apasionado científico, reconocido por obtener el Premio Nobel de Química en 1996, ser un diseñador gráfico y un promotor de la educación científica. Lideró dos grandes iniciativas Vega Science Trust y GEOSET, ambos proyectos digitales que tienen como objetivo promover el acceso a material educativo, y que han sido apoyadas por diversas instituciones educativas en el mundo. Tuvimos la oportunidad de hablar con él en Lindau, Alemania, en donde conocimos su espíritu joven, creatividad y pasión. Sin duda una de las personas más interesantes que hemos tenido la oportunidad de conocer.
Sir Harold Kroto falleció el pasado 30 de abril de 2016 a sus 77 años.

Por Oscar Contreras-Villarroel, desde Lindau // Ilustración Fabián Rivas

Cuándo eras niño ¿Siempre tuviste un espíritu curioso?

Hice siempre muchas cosas. En mi casa tenía una habitación propia, por lo cual era el lugar donde realizaba todos mis experimentos, en especial mis trenes eléctricos. Pasaba gran parte de mi tiempo solo, por lo que mi exploración por diversos temas me llevó a descubrir que estaba interesado en muchas cosas; desde geografía hasta el arte. Era muy bueno para la ciencia y dibujar era una de mis actividades favoritas.

Estos diversos intereses no sólo se mantuvieron cuando era niño, sino que continuaron cuando estaba en la universidad. Pienso que lo único que puedo decir para describirme, es que realicé todas las actividades que me apasionaban.

¿Cómo decidiste continuar el camino de la ciencia?

En 1950 era inevitable. En la universidad existían un número limitado de opciones; historia, ciencia, inglés, latín, biología, ¡y eso era todo!. Sólo la ciencia era de mi interés, entonces terminé estudiando en la universidad ciencias química, porque era el área que me resultaba mejor.

¿Tus padres apoyaron tu decisión?

Sí, absolutamente. Mi padre insistió en que estudiara ciencia por sobre cualquier otra disciplina. En realidad, no estaba en mis planes convertirme en un científico, sólo estudiar ciencia. Luego en la universidad me interesé por muchas cosas…

¿Cómo en cuáles?

Primero aprendí a tocar guitarra -no muy bien-, jugué tenis en el equipo de la universidad y hasta logramos llegar hasta las finales universitarias. Luego, trabajé en la revista de la Universidad en donde realizaba las ilustraciones y diseño de cada publicación. Me convertí en presidente del consejo deportivo estudiantil, aprendí de política y sobre todo, conocí a Margaret Hunter (su esposa), una de las mejores cosas de estudiar en Sheffield.

¿Piensas que tu ciencia se vió favorecida por participar en actividades tan diversas?

¡Por supuesto! El mejor ejemplo tiene relación con lo que fue mi inspiración para describir la estructura del fullereno C60, por el cual obtuvimos el premio nobel. Uno de mis grandes intereses era la arquitectura, es así, como un día, leyendo una revista de diseño especializado en esta disciplina, conocí a Buckmister Fuller y el diseño de su domo geodésico. Es por esto, que la molécula C60 lleva su nombre, debido a esta inspiración.

Harold Kroto's Sketch of Science / Lindau Foundation

En algunos países -como Estados Unidos- aún existen colegios en los cuales se enseña el creacionismo. ¿Cómo piensas se deberían resolver estos temas que afectan la enseñanza de niños y jóvenes?

Yo soy un escéptico, lo que significa que no acepto nada que no posea evidencia. Entonces pienso que para enseñar ciencia tienes que ser un escéptico, para tener un enfoque claro cuando se discuten temas que no tienen evidencia, como la religión. El creacionismo no debería ser enseñado en los colegios, pero pienso que puede ser discutido como una idea la cual no posee evidencia -en un contraste con la evolución, la cual tiene gran cantidad de evidencia, que sustenta esta idea.

Es un caso similar al calentamiento global; cuándo me preguntan si el calentamiento global existe, yo no entrego una respuesta, sino que indico apliquen lo que he denominado ‘La regla 4 de 5 de Harry Kroto’, es decir, si tienes una idea realiza un chequeo y, si 4 de las 5 evidencias confirman tu idea, entonces estas casi correctamente en los seguro y, si sólo 1 de las 5 apoya tu idea, entonces estas casi completamente equivocado. Si analizamos el calentamiento global, encontrarás que 9 de 10 días puntos sustentan la hipótesis.

Una vez obtenido el premio Nobel has participado en muchos congresos y actividades públicas, pero muchas de ellas se han enfocado en jóvenes y educación ¿Alguna razón en particular?

Pienso que no fue algo planificado. Durante mi vida universitaria disfruté mucho la docencia, lo que despertó mi interés por realizar diversas actividades que promovieron la educación. En una ocasión, cuando iba a dar una charla en la Royal Institution de Londres, llamé a un productor de la BBC para que pudiera grabar mi charla y así poder compartirla con más personas. Esta idea luego se convirtió en el Vega Science Trust, proyecto que funcionó por más de 10 años y en el cual participaron 15 premios nobel. Luego que se me acabará el dinero para continuar con el proyecto, una nueva idea cruzó mi cabeza -una no muy buena (risas)- y esa fue la de crear GEOSET. Lo que realizamos a través de este proyecto, es invitar a diversas instituciones alrededor del mundo a grabar a sus estudiantes al momento de realizar una presentación, para luego compartirlas en un repositorio internacional online. Ya existen nodos en Florida, Croacia, Japón, UK y muchos otros países.

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Entonces…¿Veremos nacer pronto la Fundación Harry Kroto?

Bueno, estamos pensando -junto a mi esposa- crear esta fundación para que pueda administrar estos programas. Pero desde ya, hemos creado dos premios: uno enfocado en educación y otro en jóvenes en edad escolar.

Cada día, la comunicación científica está tomando un rol más importante en los medios. Según tu opinión ¿Quiénes deberían realizar esta labor?

Deberían ser los científicos con una especialización en comunicación. Yo digo ‘no puedes enseñar algo de lo que sabes muy poco’. De igual forma, pienso que la comunicación científica se encuentra en un mal estado, hoy en día, cada mes leemos en los periódicos una nueva cura para el cáncer. Entonces, lo más importante es que los comunicadores de ciencia escuchen y conversen con los científicos, para que puedan trabajar en conjunto y definir los lineamientos comunicacionales que se le da a cada investigación o nuevo descubrimiento.

Y para finalizar ¿Cuál sería tu consejo para los jóvenes que están interesados en la ciencia?

Les digo que estén interesados en cualquier cosa ¡No importan en qué!. Pienso que si quieres tener una vida satisfactoria, deberías dedicar tu vida a algo que te apasione. No es necesario que seas mejor que otra persona, sino que entregues lo mejor de ti.







Oscar Contreras-Villarroel

Emprendedor Social - Especializado en educación y comunicación científica. Director Ejecutivo de Fundación Ciencia Joven y Publisher de Revista Ciencia Joven. Miembro de AAAS y Red POP-UNESCO.

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